por Juan José Detzel.

Cada uno de los píxeles de una imagen está coloreado con un color homogéneo, por lo que el archivo que contiene los datos de la imagen debe contener la información del color de cada uno de los píxeles.

Ahora bien, la pregunta que surge inmediatamente es ¿cuántos colores distintos puede tener un pixel? La respuesta es que ello depende del número de bits utilizados para describir el color de cada pixel y es lo que se conoce como la profundidad de color de una imagen.

Es obvio que, cuanto mayor sea la profundidad de color de una imagen, más colores tendrá la paleta disponible y, por tanto, el contenido de las imágenes podrá representarse con más matices y colores más sutiles, aumentando así la cantidad de detalles.

 

¿Qué es un bit?

Un bit (BInary digiT) es un dígito binario; que adquiere únicamente los valores 1 ó 0 en las operaciones de álgebra binaria. En el procesamiento y almacenamiento informático un bit es la unidad de información más pequeña manipulada por las computadoras y está representada físicamente por un elemento como un único pulso enviado a través de un circuito, o bien como un pequeño punto en un disco magnético capaz de almacenar un 0 o un 1.

En las operaciones de álgebra decimal, se emplean los dígitos 0, 1, 2, 3 hasta 9 y cada uno de ellos tiene un valor que depende de su posición dentro de la cifra que integra.

Es decir, en un número de una sola cifra, cada digito vale lo que indica su valor nominal: 1, 2, 3, etc. Pero en un número de 3 cifras, el primer dígito será igual a su valor nominal por una potencia cuadrada de base 10, el segundo dígito será igual a su valor nominal por una potencia unitaria de base 10 y la unidad será igual a su valor nominal por una potencia de base 10 y exponente cero; lo que se ejemplifica a continuación para el número 561.

561 = 5 x 102 + 6 x 101 + 1 x 100

       = 5 x 100 + 6 x 10 +1 x 1

       = 500 + 60 +1

       = 561

Es decir, en el sistema decimal, por ejemplo, el dígito 5 puede valer 5 si está en la posición de las unidades, pero vale 50 si está en la posición de las decenas, y 500 si está en la posición de las centenas. Generalizando, cada vez que nos movemos una posición hacia la izquierda el dígito vale 10 veces más, y cada vez que nos movemos una posición hacia la derecha, vale 10 veces menos.

Como se dijo, un bit es un dígito del sistema de numeración binario y en el caso del álgebra binaria, se dispone de dos dígitos solamente: 0 y 1. El valor del cero siempre va a ser equivalente a su valor nominal, mientras que el valor del 1 va a depender de su posición dentro de la cifra que integra.

Por ejemplo, si tenemos una cifra de 8 bits o dígitos binarios, el número decimal máximo que se podrá representar será igual a:

11111111 = 1 x 27 + 1 x 26 + 1 x 25 + 1 x 24 + 1 x 23 + 1 x 22 + 1 x 21 + 1 x 20

               = 128 + 64 + 32 + 16 + 8 + 4 + 2 + 1

               = 256

Pero si tenemos una cifra de 16 bits, el número decimal máximo que se podrá representar será sustancialmente mayor:

1111111111111111 = 215 + 214 + 213 + 212 + 211 + 210 + 29 + 28 + 27 + 26 + 25 + 24 + 23 + 22 + 21 + 20

                             = 32.768 + 16.384 + 8.192 + 4.096 + 2.048 + 1.024 + 512 + 256 + 128 + 64 + 32 + 16 + 8 + 4 + 2 + 1

                              = 65.535

Antes de poder responder a la pregunta de ¿cuántos colores puede tener un pixel? Debemos hacer una aclaración adicional, cual es que todos los dispositivos de digitalización (cámaras, escáneres, etc.) o de emisión de imágenes (monitores, televisores, proyectores, etc.) utilizan tres canales para la representación gráfica de los colores: rojo, verde y azul.

Por lo tanto, cada pixel va a poder adoptar una cantidad de colores que va a ser directamente proporcional con la cantidad de bits que se emplee para representar los colores de cada uno de los canales de color antes mencionados.

Así, una cámara que emplee 8 bits por canal (generando imágenes de 24 bits por pixel) podrá representar un total de 256 x 256 x 256 colores, es decir, 16.777.216 millones de colores.

Pero otra que emplee 16 bit por canal (generando imágenes de 48 bits por pixel) podrá reproducir 65.535 x 65.535 x 65.535 = 281.462.092.005.375 (que es un valor 16.776.448,01 veces más grande que el anterior).

Cuanto mayor sea la cantidad de bits, mayor será la cantidad colores utilizados para describir una imagen. En la tabla siguiente se resume el cálculo de los colores disponibles para cada profundidad.

Es muy probable que la diferencia entre las profundidades muy altas de bits de color, en situaciones normales, no sea perceptible a simple vista para una persona; es decir, una foto a 24 bits puede parecernos identica a una de 48 bits. Sin embargo, cuando las condiciones de la toma son extremas y la postproducción pasa a jugar un papel muy importante, la información de color adicional es muy bienvenida y de mucha utilidad para los programas de retoque.